Thursday, December 21, 2006

The sense of smell can be trained

A study shows that humans can be trained to track smells. The important finding about the study is probably not the potential use of man's nose to detect bombs (the authors probably thought of Rob Schneider, in 'the Animal', sniffing drugs in somebody's butt at the airport).

What I found interesting, for us tea drinkers, is that people trained to follow a track of smell were performing this task twice as fast after just 2 weeks of training. This shows that a little training for our nose can result in big improvements.

So, next time someone wonders what you're doing when sniffing the lid of the gaiwan, the tea leaves, the (full or empty) tea cup, just say you're training your nose like people go to the gym to train their muscles! The more often you do that, the more your brain will learn to analyze and differentiate the tea fragrances.

What happens when you have done that for 30 years? Then, maybe, you will be like my tea professor, Teaparker and have a foolproof nose. Here is one of my many experiences that he has well trained his nose:

Last month, a tea merchant in Taipei gave me a sample of Oriental Beauty for Teaparker to test. He told me this tea's little secret: it is the highest quality, organic Oriental Beauty (Fall 2006) that he has made from his tea plantation in ... Mainland China. He showed me other grades of Chinese Oriental Beauty. Some were really cheap, but the one he gave me to test was just slightly cheaper than Formosa Oriental Beauty. At the next tea class, I gave Teaparker the tea and just said 'Here is a tea I found recently'. He had a quick look at the leaves, then smelled my sample and said: "This is Oriental Beauty, but -a short pause, thinking- this one does not come from Taiwan. Besides, it doesn't smell right."

Just smelling the tea was enough to tell him the origin! And he was also right that this tea was not good, despite its high price.

I brewed these 3 Oriental Beauties at home, from left to right: Mao Ho OB from Pinglin (Summer 2005), this China OB (Fall 2006), Hsin Chu OB (Summer 2005) the one I had previously in my selection.

Brewing parameters: 4 grams for 5 minutes (a testing parameter).

The Mao Ho OB made a pretty orange. The smells are a little wild like in a wet forest, lightly smoked and only then comes the more characteristic OB sweet and a little sour smell. I felt some closeness to Ai Jiao and Shui Xian Oolong. Contrary to other Wenshan OB I tasted before, it was not thin and fragrant. This one has a quite long aftertaste.

The China OB was a little brown and a little less clear. The fragrance was what one expects of a very concentrated OB, but actually almost too much. Something artificial, like sweet-sour candies. Bad. From a taste point of view, the sweetness in the beginning transforms into a metallic astringency. The tongue feels heavy and uncomfortable.

The Hsin Chu OB remained my clear favorite. A shiny red color in the cup. In its second year, new spices like cinnamon are emerging and add complexity to a tea that seems never ending. Excellent. This is how OB should taste. (Too bad my stock is depleted!)

Conclusion: Train your nose and you will be able to tell between good and bad teas! (Hat tip to Lewis Perin for the article.)

3 comments:

Anonymous said...

Je viens de déguster cet Oriental beauty hsin chu dont vous m'avez livré les 20 g restant: plusieurs tasses faites en zhong, et ce fut une merveille, merveille que ces feuilles qui se déploient et se révèlent en beauté dans l'infusion, merveille que ces senteurs et ces saveurs que je ne soupçonnais pas, qui s'épanouissent avec assurance et viennent attiser amicalement le palais; aucune trace d'amertume, mais du goût, large, qui s'étale sur la langue, et qui ne ressemble à rien que je connaisse, grande douceur et subtile vigueur alliées pour faire découvrir de nouveaux horizons;
J'ai fait l'inventaire de tout ce que vous m'avez envoyé; occasion de vous redire combien je suis sensible à la délicatesse de ces échantillons abondants de thés divers, autant d'invites à des découvertes que je ferai progressivement, car la hâte à déguster de tels breuvages serait inconvenante.
Merci aussi pour le CD dont j'ai écouté les premières plages, échos sonores d'une autre façon d'entendre et de faire de la musique.
Michel à Rennes

Anonymous said...

Je crois qu'il est important de pratiquer notre odorat ainsi que nos autres sens à toutes les occasions dans notre quotidien: en promenade, au moment du repas, en faisant le ménage... de s'habituer continuellement à détecter les éléments aromatiques qui nous entourent. Je me souviendrai toujours d'une situation où l'été dernier j'étais en vélo à un feu rouge sur ma route vers le travail. Un autobus qui démarre et dans ses émanations de diesel une note de Tie Guan Yin! Depuis je n'ai pas de honte à nommer quelconques détections aromatiques que ce soit qui me viennent en tête lors des dégustations. Un autre truc qui m'a grandement aidé: j'ai remarqué que de noter, sur papier, les éléments qui nous viennent pendant que l'on analyse une liqueur aide beaucoup à ''matérialiser'' notre découverte et nous donne confiance en nos capacités de dégustateur. Je crois qu'il faut aussi créer un vide, un espace en soi, afin de recevoir des perceptions claires.

Jérôme D said...

Pour rebondir sur ce que vient de dire sacha, je trouve aussi très utile de rédiger des notes de dégustation même succintes pour soi, mais surtout très enrichissant de déguster un thé à plusieurs.

Plus que le côté social de la chose, le partage des sensations fait découvrir des parfums qu'on aurait ignorés seul, et met des mots sur ceux qu'on n'aurait pu caractériser.

Sinon, pour le bus, je ne sais pas à quoi ils roulent à Montréal, mais je te conseille particulièrement ceux utilisant du gaz naturel ou de l'huile de colza, toute une palette aromatique à découvrir ! (principalement autour de la friture pour le dernier, particulièrement appréciable au petit matin...)